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Order of magnitude

Posted on Mar 3, 2012 by Chung-hong Chan

在上 Udacity 的堂,講到 Grace Hopper 。她會帶著一些名為 nanostick 的東西,實際上是一些長約 30 cm 的電線。為甚麼那叫 nanostick 的呢?因為 30cm 是光在一納秒 (nanosecond, 10-9秒 ,十億份之一秒) 的移動距離。
昨晚的天空不算太好,有點雲,幸好我家附近光害不太嚴重,天上的星也算多。
iPad 買了個叫 Starwalk 的軟件,就去了看星。每次看星,都會覺得自己及萬物的緲少。
天上最亮的星是天狼星( Sirius ),屬於大狗座的一粒星,它與我們的距離是 8.6 光年,代表我昨晚看到的天狼星光,是在 8.6 年前射出,要到今天才到達地球。 8.6 年前在發生甚麼事?如果以我個人來說,是我剛剛畢業,初次踏入社會做事。香港在發生些甚麼事?是 2003 年 SARS ,還有就是廿三條的爭議,要求反對廿三還政於民的五十萬人上街。
大狗座的旁邊是獵戶座( Orion ),最亮的星是獵户座β (β Orionis),與我們的距離約是 860 光年。 860 年前,神聖羅馬帝國仍然存在,統治者是紅鬍子,十字軍仍不停的東征。宋朝被金和西夏瓜分,史稱南宋的時期開始才不久。日本的平安時代踏入尾聲,就是小說《源氏物語》的年代。
獵戶座再轉約 90 度,就見到北斗七星,即是大熊座( Ursa Major )。下方有小熊座( Ursa Minor ),此星座最知名的一粒星是北極星( Polaris ),它的方位是我們的正北。北極星與地球距離是 433 光年,較獵户座β 近。 433 年前,李時珍完成篇集《本草綱目》、莎士比亞剛剛完成《羅密歐與朱麗葉》。利瑪竇正在印度和交趾支那一帶傳教,正準備前往澳門,開始學習中文。在日本,那就是《信長之野望》和《太閣立志傳》的戰國時代。
再轉 90 度,見到梯型的獅子座,最亮的獅子座α,與我們的距離是 77 光年。 77 年前,中國紅軍被國民政府打得落花流水,正在進行為期兩年的「十二萬五千里長征」(逃命)。毛澤東是在這一年正式成為中國共黨的權力核心。田漢創作了《義勇軍進行曲》,後來成為中華人民共和國的國歌。
天上的星告訴我,在歷史長河中,我連一粒細沙也說不上。肉眼能見的天上星光射來的年份的世界,與現在世界的異同,已叫人難以想像。沒有人相信現在的世界和幾十甚至幾百年一樣。有科學家說,人類相信智慧設計論,是因為難以想像事物在三十六億年之間的變化,我們只能想像一般人一生的長度如一百年之內事物的變化。如果我們的想像只能有一百年的空間,就只能夠理解事物由無變有,是有一個智慧設計者創造出來。
舉頭望星,頸項會有點辛苦。但是,頭一仰天,咀就像自動的張開,就似為星空的偉大而驚嘆。


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