有玩過C & C這個電腦遊戲的朋友,可能聽過Tesla Tower。Tesla Tower在遊戲中,是一種會放電電死人的守望塔。Tesla Tower這個名稱,是來自Nikola Tesla,他是一位來自塞爾維亞,但身居美國的物理學家。
正如我們想認識霍英東,很多人都從他在韓戰為中共紅軍輸入物資以及支持中共加入奧委會講起。那麼講Nikola Tesla,又要從他的甚麼豐功偉業講起呢?他的最大貢獻,是交流電系統。而交流電,是工業革命的火車頭之一。試想像電力公司停電一天,對你的影響。另外,他也有超過1200種專利權,比Thomas Edison的千多種為多,涉及電力、無線通訊、機械引擎。他也是機械學的先驅。他其實比Edison更應該稱為發明大皇,可惜Tesla現在只是流行文化中的瘋狂科學家的藍本。剛剛在香港上畫的電影The Prestige(死亡魔法),也有一個角色是Nikola Tesla,由David Bowie主演。片中Tesla也描寫為一個瘋狂科學家。
Tesla最為人津津樂道的,是他曾經受僱於Thomas Edison的Edison Machine Works當研究助理。Edison被指是發明直流電發電機的人,而他也是直流電發電機的專利擁有者。但現代直流電發電機的原理,是由Tesla改良。當時Edison向Tesla說,如果Tesla能夠改良直流電發電機,會給他五萬美元。可惜,當Tesla改良了直流電發電機,他向Edison要那五萬美元,Edison卻對他說:「你似乎不明白美式幽默。」
因為這個事件,以及Tesla與Edison對交流電及直流電發展的分歧*,Tesla離開了Edison。當Edison死了,紐約時報訪問科學家。每個人都大讚Edison的天才。唯獨是Tesla對他大力鞭撻,指他研究無效率、不懂數學等等。
Tesla的晚年十分潦倒。例如他曾與Marconi就無線電的專利打官司,也因為打輸官司而破產。世界大戰爆發,他在歐洲申請的專利全數報廢。雖然他有很多高價專利,例如交流電系統、X光系統等等,他死的時侯,卻欠下巨債。

* Tesla認為交流電供電網是未來,Edison認為直流電才是未來。但現在的情況是,交流電應用於供電網。